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The Players, siempre distinto

Sebastian Olivar, Greenkeeper de Rio Cuarto Golf Club, nos cuenta como fue su última experiencia en el evento que este año no pudo terminarse por el COVID-19.

Todos sabemos que son cuatro los torneos mayores, sin embargo THE PLAYERS CHAMPIONSHIP es muy especial ya que es el torneo que el PGA TOUR  organiza para sus jugadores con una de las bolsas más abultadas del año. El torneo recibe 250 mil fanáticos en la semana, siendo uno de los campeonatos de golf profesional más importantes considerado como el 5to Major. Y una vez más tuve la posibilidad de ser parte de este gran torneo, una experiencia memorable, combinación perfecta entre educación, golf y agronomía. 

El TPC Sawgrass se sitúa en Ponte Vedra Beach, al Noreste del estado de Florida, USA, zona climática ideal para las especies de césped de estación cálida. Aquí encontramos dos campos de golf: la cancha Valley Course y la STADIUM COURSE que es donde se juega el Campeonato desde 1982. Diseñado por Pete Dye, es una obra maestra que exige a los jugadores en cada hoyo decisión y precisión, principalmente el emblemático hoyo 17, par 3 de 137 yds, con el famoso green isla que intimida a cualquier jugador, convirtiendo este campo en uno de los mejores lugares para ver golf. 

La organización cuenta con un staff de destacados especialistas, Jeff Plott como Director de Agronomia para toda la organización y Lucas Andrews su asistente. Luego esta Kyle Elliot como superintendente de la Stadium Course y Taylor Da Silva, su asistente. Todos estan apoyados fuertemente por el departamento de Agronomía del PGA TOUR, donde en conjunto trabajan y coordinan los trabajos previos. Durante el torneo requieren del soporte de superintendentes y greenkeepers que trabajan bajo un programa de voluntarios.

Estar dentro de este programa es muy importante. Para poder participar hacen falta ciertas condiciones y una de ellas es haber estado a cargo de un campo donde se haya desarrollado algún torneo del PGA TOUR. En mi caso, la primera vez que fui invitado fue en 2012 en una visita a Córdoba Golf Club para el Abierto del Centro que Mark Johnson (Director de agrónomos del PGA TOUR) hizo junto al Dr. Alejandro Canegallo (asesor agrónomo de CGC). Asi comenzó mi relación con este programa que me permitió ser parte de las ediciones 2013, 2015 y 2020. Este año fuimos 60 voluntarios, en su gran mayoría  superintendentes de canchas de golf de USA. Los superintendentes internacionales provienen de Europa, Asia, África, Oceanía, y en esta última edición éramos tres de Sudamérica: uno de Perú, otro de Chile y yo como representante por Río Cuarto Golf Club de Argentina.

En mi experiencia, cada año ha sido diferente. Desde el año 2019 que las condciones cambiaron debido al cambio de fecha de Mayo a Marzo: la resiembra con una mezcla de rye grass perenne y festuca fina en los fairways y con Poa trivialis+ Velvet bent en los greens fueron necesarias para la presentación del campo, otra estrategia de trabajo, muy interesante para vivirlo, y así fue. Además hubo algunos cambios en el diseño de algunos hoyos.

Los cambios

THE PLAYERS CHAMPIONSHIP evoluciona cada año, y por ello se hacen los cambios en el campo que sean necesarios para asi lograr la excelencia o Gold Standar.

En 2016, año que también visite el TPC SAWGRASS, en el marco de un ciclo de capacitación que organiza el Dr. Canegallo, que incluye universidades y campos de golf, nos comentaron sus ambiciosos planes de modificación del campo para resolver algunos inconvenientes. Uno de ellos fue el cambio de césped en todos los tees, fairways y zonas de approach por bermuda Celebration, realizado en el 2013. Posteriormente se cambiaría el césped de los greens, que era pasto bermuda Miniverde muy contaminado, con muchos fueras de tipo y ademas presentaba serias dificultades a la salida del invierno. Esta fue la segunda renovación importante en cuatro años.

Este año fui con la expectativa de ver esos grandes cambios….y sí que mejoraron significativamente.

Los  greens fueron renovados, se instalaron nuevos drenajers y fueron equipados con el sistema subterráneo Precisión-Air. Además el viejo Miniverde contaminado fue reemplazado por TifEagle, con lo que se mejoró sustancialmente la calidad de cobertura y se resolvió el aspecto genético, quedando impecables.

Varios hoyos fueron modificados: entre los hoyos 6 y 7 se eliminó el montículo creando una gran laguna, Los hoyos 11, 12 y 13 también fueron renovados para mejorar la distribución del público. Se hicieron nuevas áreas  de práctica, se construyeron nuevas naves de mantenimiento y un gran vivero de césped.

El sistema de riego fue renovado y modernizado en su totalidad. Ahora cuenta con una estación de bombeo equipada con cuatro bombas de 100 cv y una Jockey de 45 cv, cada una con sus variadores de frecuencia. También cuatro tanques para inyectar fertilizantes con el  riego de Fairways. El control central es a través del programa Lynx deToro. En  lo que hace a los aspersores, a fin de optimizar la distribución del agua, se analizó individualmente el tipo de boquilla y ángulo a utilizar dependiendo del área a regar y su demanda.

Nueva fecha

En 2019  THE PLAYERS CHAMPIONSHIP volvió a jugarse en marzo. Desde 1982 a 2006 se había disputado en esa fecha y luego, por 12 años se jugó en mayo. Mr. Pete Dye diseño el campo pensando en la fecha de marzo, ya que durante este mes los vientos son diferentes: por ejemplo en Mayo los hoyos 17 y 18 juegan generalmente con viento a favor, pero en marzo en estos dos hoyos finales el viento sopla en contra.

Desde el punto de vista técnico el cambio de fecha  significó un gran desafío para el equipo de agronomía ya que debía cambiar el programa de trabajos. Cortar y regar cada área  del campo de otra manera, en forma diferente a lo que se hacía antes. Para los responsables del mantenimiento, el presentar un campo resembrado de pared a pared proporciona grandes ventajas agronómicas ya que el césped está en activo crecimiento y según el Superintendente, el verde esmeralda luce espectacular. Cuando llegué al lugar el campo estaba listo, impecable, lo noté mucho mejor que otros años, lucía realmente espectácular.

El Torneo

Luego de varios meses de preparación por parte de todo el equipo, los voluntarios nos sumamos una semana antes del torneo. Éramos 60 superintendentes convocados, que junto a los 40 del staff sumábamos 100 personas para trabajar en el campo, con un extraordinario ambiente de trabajo que permite interactuar y cambiar información entre colegas.

Las jornadas eran doble turno, el meeting inicial a las 05:00 AM marcaba el rumbo de los trabajos diarios. El nivel de detalles era admirable y destaco la precisión con la que llegaron en  los greens: sabían con exactitud las tareas que debiamos hacer para mantener y mejorar para la semana del campeonato. Los trabajos de la mañana finalizaban a las 09:00 y teníamos que reincorporarnos a las 04:00 PM. En el horario intermedio podíamos elegir entre regresar al hotel, recorrer el campo y ver golf o la opción de charlas técnicas de compañías como Bayer, Syngenta y Yara, entre otras.

El TPC SAWGRASS cuenta con maquinaria John Deere y estaba todo listo para salir al campo antes de las 05:00 AM. El equipo de mecánicos esta muy bien organizado: ingresa una hora más temprano para que este todo preparado, y cuenta con un mecánico, Ricardo Olivera, que asiste a las máquinas en el campo por cualqueir desperfecto.

Los greens y zonas de approach se cortaban con greeneras manuales JD 180 SL,  los collares y tees con las JD 260 SL, los fairways se cortaban con greeneras triples 2500 (tarea que me asignaron en los hoyos 12 y 16), los roughs intermedios con triples 2653,  los roughs con rotativas manuales, y las lomas de bunkers con fly mowers. 

Los greens con su nueva base de TifEagle y resembrados con inter-seeding de Poa trivialisy Vesper Velvet bent  lucían realmente fantásticos. Se cortaban doble mañana y tarde y se rolaban doble ida y vuelta con el rolo Tru-Turf para lograr excelentes condiciones de campeonato. El día de práctica y la primera ronda medían con el Stimpmeter USGA azul 12.5 pies, 230 de firmeza usando el Towm Brown Firmnes meter, y 33% de humedad promedio medidos con TDR350 fieldscout. Siempre se media en los mismossectores de greens cuidadosamente supervisados por autoridades de agronomía de PGA TOUR y TPC SAWGRASS. Una cuadrilla se ocupaba de las áreas de práctica, ampliadas en un 30% su superficie, con el desafío de tener greens de approach y de putting en las mismas condiciones de juego que los greens del campo.

Tarea destacable fue el trabajo de los bunkers, con un despliegue impresionante. Contaban con grupos electrógenos dotados con fuertes luces para que dos cuadrillas trabajen, una por los hoyos de la ida y la otra por los nueve finales, equipadas con soplador y rastrillos dobles manuales, lideradas por un voluntario  más experimentado que marcaba la dirección de las líneas a la hora de rastrillar.

Muchas rutinas de corte se repetían por la tarde, pero también se trabajaba en otras como el riego manual en tees, fairways y por supuesto en greens, según los resultados del medidor de humedad TDR. También se tapaban divots de fairways con mix de arena pintada y semillas.

Los trabajos estaban muy bien organizados y el programa iba a seguir con ese esquema hasta el final del campeonato, ya que el pronóstico indicaba que el tiempo sería bueno hasta el domingo. Sin embargo, mientras transcurría la primera ronda, el mundo estaba cambiando a causa de la recién declarada pandemia COVID-19, y el rumor de que los últimos tres días se jueguen sin público se hacía cada vez más fuerte. 

Ya se había disputado la primera ronda, Matsuyama estaba imparable y solo tres jugadores no habían terminado de jugar por falta de luz. Ese jueves, luego del segundo turno de trabajo, nos dirigíamos hacia el hotel y nos avisaron que el viernes nos esperaban a las 05:00 AM pero no para el meeting técnico, sino para agradecernos, ya que no se podía continuar con el torneo. Minutos más tarde lo mismo anunciaba oficialmente el PGA TOUR en conferencia de prensa a todos los medios.

Al día siguiente, en una emotiva despedida, todo el staff de agronomía nos agradeció por el trabajo de esos días y nos invitó para que estemos en 2021, en mi caso particular recibí una especial mención por ser mi tercer año allí como voluntario. 

Una vez más ha sido una experiencia increíble. Ningún año es parecido al anterior ya que todo cambia, nuevas tecnologías, nuevas formas de diagramar estrategias. Todo va evolucionando y es muy bueno estar allí. Por mi parte, aliento a los superintendentes a que intenten participar de estos eventos y vivan esta gran experiencia que nos deja grandes aprendizajes y nuevas amistades.

Quisiera expresar mi agradecimiento para el equipo del TPC SAWGRASS y PGA TOUR, por el trato recibido desde la llegada al aeropuerto de Jacksonville hasta la hora de volver, pos su amabilidad, profesionalismo y docencia, abiertos a recibir preguntas y dar repuestas en todo momento.

Por último, quiero agradecer sinceramente a Rio Cuarto Golf Club, a su Presidente Ernesto Jorba, su Capitan Luis Tazzioli, y a la Comision Directiva y al Gerente General Juan Di Cola por permitirme ser parte nuevamente de este equipo de trabajo TPC SAWGRASS AGRONOMY 2020.

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